Casualidades que ponen los pelos de punta: Liberty Bell 7 y Apollo 1

Corría un 21 de Julio de 1961 cuando el piloto Virgil “Gus” Grissom (el primer astronauta en realizar un paseo espacial) amerizaba junto con la capsula Liberty Bell 7, en lo que era el punto y final de la misión número 4 del programa Mercury.  En general esta misión suborbital había salido bien, sin embargo un problema en la reentrada hizo que no se abrieran bien los paracaídas de emergencia. Al chocar contra el agua los globos que debían inflarse para mejorar la flotabilidad de la nave no lo hicieron correctamente y la capsula quedó ladeada y a merced del fuerte oleaje. Aun así, la capsula flotaba.

Liberty Bell 7 y Gus Grissom

Liberty Bell 7 y Gus Grissom

Se suponía que Gus se quedaría dentro de la misma a esperar a que el helicóptero, y el personal de rescate de la NASA descendiera sobre él para rescatarlo en un arnés. Todo parecía ir bien hasta que, en palabras del astronauta, la escotilla de la capsula explosionó súbitamente y salió propulsada hacia el exterior. Esto provocó que comenzara a entrar muchísima agua.

Hago un inciso para comentar que hasta ese momento las escotillas de salida de las capsulas podían ser abiertas manualmente o bien desde fuera por el personal de rescate, o desde dentro usando un mecanismo pirotécnico.

A los equipos de rescate apenas les dio tiempo a rescatar a Gus antes de que la cápsula se llenara de agua y se hundiera como una piedra. Intentaron reflotarla pero no fue posible, entre otras cosas porque pesaba demasiado para ser elevada por un helicóptero.

Grissom siendo rescatado por el helicóptero de salvamento

Grissom siendo rescatado por el helicóptero de salvamento

La polémica en los medios estaba servida, se estableció una pelea entre los ingenieros de la NASA y el astronauta. Los primeros aseguraban que era imposible que se hubiera abierto sola y acusaban al Gus de haberse dejado llevar por el miedo de un posible hundimiento y haberla accionado el mismo desde dentro. Grissom, quien por cierto era un hombre de un fuerte carácter, aseguraba que el miedo jamás se le pasó por la cabeza, que él no había sido y que la culpa era totalmente del diseño de los ingenieros. Durante meses predicó en los plenos de la comisión de investigación y en todos los periódicos, que era necesario cambiar urgentemente los diseños de apertura de las escotillas.

Finalmente la comisión de investigación falló a favor de Gus y decidió que la escotilla de las siguientes cápsulas, se iba a rediseñar. Si bien debía poder ser abierta desde dentro mediante palancas, sólo debía ser posible abrirla pirotécnicamente desde fuera para evitar nuevos incidentes.

Este suceso se hubiera quedado en el anecdotario general de la NASA si no fuera porque la casualidad entró a jugar un macabro papel tan sólo 6 años después.

Y es que, tal día como hoy, un 27 de Enero de 1967, toda la tripulación del Apollo 1 formada por los astronautas Ed White, Roger Chaffe, y el propio Gus Grissom, perdían la vida en un incendio en el interior de la cápsula mientras realizaban una rutinaria prueba en tierra.

Tripulación del Apollo 1, (de izq a dcha), Gus Grissom, Ed White y Roger Chaffee

La mezcla de calor, humo, falta de oxígeno (consumido por el fuego) y sobre todo, que los astronautas no pudieron escapar de la cápsula porque les fue imposible accionar el mecanismo de apertura interno, hicieron el resto. Para cuando los equipos de rescate llegaron y accionaron el pulsador pirotécnico externo, ya era demasiado tarde.

Lo dicho, los pelos de punta…

Fuente de las fotos: Nasa.gov

Anuncios

El fin de una era de vuelos espaciales: Despidiendo al transbordador

Con el transbordador espacial, la NASA popularizó y bajó de coste las misiones espaciales. Cuando el vuelo espacial a través del Programa Apolo a la luna se había convertido en una rutina demasiado cara e insostenible presupuestariamente, se desarrolló el concepto de vehículo casi totalmente reutilizable como modelo de las futuras misiones. Salir al espacio era muy caro, Estados Unidos tenía muchísimos frentes abiertos dónde destinar los dólares y el congreso estadounidense no estaba dispuesto a seguir financiando ya mas misiones Apolo una vez ganada la carrera contra los rusos, así fue como en en 1972 el entonces Presidente Nixon anunció que la NASA estaba desarrollando un proyecto de vuelos espaciales de bajo coste.

Sigue leyendo

43 años que cambiaron el mundo

Ayer la Nasa, después de 8 meses de trayecto, consiguió poner sobre el planeta Marte un nuevo explorador robot que durante unos dos años, probablemente mas, gracias a su maravillosa batería de plutonio, con el que recorrerá un trocito del planeta rojo para realizar fotos y experimentos in situ. El objetivo, conocer más sobre el planeta, entre otras cosas si en algún momento albergó vida, y de paso seguir allanando el terreno para una posible futura misión tripulada.

Hace unos días, el 16 de Julio, se cumplían 43 años desde que Neil Armstrong pisó la Luna. Sé que quizás las comparaciones no son del todo justas, pero a falta de que tengamos un nuevo Armstrong dejando su huella esta vez sobre tierra roja, creo que comparar estas dos situaciones es más que conveniente, al menos por el momento, para poder apreciar el cambio que hemos sufrido. Mi ánimo no es compararlas en complejidad, horas de trabajo, ingenieros o presupuesto, porque no habría lugar para ello, cada una fue extraordinaria para el momento en que fue realizada, tuvo sus motivaciones históricas mas el mismo espíritu de superación.

Sigue leyendo